Американские учёные под руководством доктора Рональда Кристала из Медицинского колледжа Уэйла Корнелла задокументировали генетические изменения среди некурящих, вызванные пассивным потреблением сигаретного дыма.

Связь пассивного курения с заболеваниями органов дыхания - эмфиземой лёгких и даже рака - хорошо известна, но биологические причины корреляции по сей день оставались неизвестными.

Клетки верхних дыхательных путей первыми сталкиваются с сигаретным дымом - и неважно, откуда он берётся. Группа Кристала предположила, что любое приводящее к потере воздуха ухудшение функций лёгких (связано ли оно с раком или бронхитом) будет начинаться с этих клеток.

Исследователи взяли образцы клеток дыхательных путей 121 активного и пассивного курильщика. Кроме того, проводился анализ мочи на количество никотина и его метаболитов (в частности, котинина) для максимально объективной оценки воздействия сигаретного дыма.

Сравнив все 25 тысяч генов добровольцев между собой, учёные сузили поиск до 372 участков ДНК, которые были активны только у курящих. Затем по уровню никотина в моче добровольцев разделили на три группы: курящие с высоким уровнем метаболитов; некурящие с отсутствием метаболитов; малокурящие и пассивные курильщики с низким уровнем метаболитов. Выяснилось, что последние делят 34% из 372 генов с некурящими и 11% - с активными курильщиками.

В числе малокурящих находились не только те, кто изредка выкуривал сигарету, но и пассивные курильщики. То, что в их организме уже начались изменения, аналогичные имеющим место у активных курильщиков, весьма красноречиво. Это первые молекулярные шаги к последующим лёгочным заболеваниям.

Работа не ставила целью выявление признаков изменений в лёгких у добровольцев. Это будет следующей задачей учёных.

"Интересно, что клетки чувствительны к любой дозе сигаретного дыма, - говорит Рональд Кристал. - Не имеет значения, присутствуете ли вы там, где курят другие, или сами выкуриваете одну сигарету в неделю. Клетки откликаются независимо от уровня воздействия. Это как канарейки в угольной шахте".

Пока не ясно, насколько постоянны эти мутации, но предыдущие данные свидетельствуют о том, что по крайней мере у курильщиков некоторые изменения могут быть необратимыми. Даже при отказе от вредной привычки лёгкие уже не могут вернуться к тому состоянию, в котором они находятся у тех, кто никогда не курил.